Geert Vanneste: Met Child-Help in de Champions League van ontwikkelingssamenwerking

"Stel je voor dat je de hele tijd nat bent omdat er constant urine uit je blaas lekt. En daarmee zit je waar je nu bent. Of je werkt in een hotel en klanten vragen je waar de stank vandaan komt terwijl je bang bent om ontslagen te worden. Of de juf op school stuurt je naar huis omdat de kinderen je uitlachen.” Wie met Geert Vanneste praat, begrijpt al snel waarom Oxybutynine zo belangrijk is voor mensen met spina bifida.


Oxybutynine is een medicijn dat de spieren ontspant. Patiënten met spina bifida gebruiken het alleen lokaal in de blaas. Velen van hen kunnen hun blaas niet beheersen of ontspannen; alleen met dit medicijn is het mogelijk om het tijdens katheterisatie volledig te legen. Als urine in de blaas achterblijft, kunnen zich ernstige infecties ontwikkelen, waaronder nierfalen.

Hoewel het medicijn zo belangrijk is, wordt het niet in Afrika op de markt gebracht. Sterker nog: de levering van Oxybutynine is volgens de huidige wetgeving verboden. Geert Vanneste wil daar verandering in brengen. Namens Child-Help zet hij zich onvermoeibaar in om ervoor te zorgen dat Oxybutynine voor zoveel mogelijk mensen in Afrika beschikbaar is.

Het belang van Oxybutynine duidelijk maken

“Het is dus belangrijk om deze boodschap over te brengen aan de verantwoordelijken van ministeries van Volksgezondheid en nationale drugsagentschappen in de negen Afrikaanse landen waar Child-Help partners heeft”, zegt Vanneste. "Het helpt dat we lijsten hebben met namen en locaties van behoeftige patiënten." Dat spreekt voor zich en raakt de harten van de medewerkers van ministeries en overheden.

Dit proces is niet altijd gemakkelijk. Geert Vanneste werkt al 20 jaar in het gemeenschapsrevalidatieprogramma en als ziekenhuismanager in Afrika; hij adviseert al twaalf jaar Afrikaanse gezondheidsprogramma's. Toen kwam hij bij Child-Help terecht. "Dat was allemaal moeilijk, maar het mandaat van Child-Help is het moeilijkste dat er is in de gezondheidssector, het is de Champions League van ontwikkelingssamenwerking."

Hij is niet onder de indruk van vooroordelen in zijn werk: "Sommige mensen zeggen dat alle ambtenaren in Afrika corrupt zijn, ze willen gewoon geld", zegt Geert Vanneste. 'Nou, het hangt ervan af wie met je praat. Als ik iemand was die alleen over geld sprak, ja, misschien zouden sommigen van hen corrupt zijn. Maar ik vertel ze over kinderen. Over de man in het hotel. Over de moeder, die vijf keer per dag de blaas van haar kind moet legen, anders kan hij overlijden. En dat ze dit product nodig heeft zodat haar kind kan overleven. "

Hij is altijd vriendelijk en is niet bang om de waarheid te vertellen. “Ik lieg tegen niemand, ik speel geen spelletjes. Als ze vroegen naar een drankje, naar vervoerskosten of rechtstreeks naar geld, antwoordde ik vriendelijk dat deze kinderen hun kinderen zijn, niet de mijne. Dat ik hard werk om ze gratis te helpen en dat ik van hen verwacht dat ze hetzelfde doen. Dan lachen ze, maar ze vertrouwen me. Mensen die elkaar vertrouwen, kunnen samen iets bereiken."

Persoonlijke communicatie met beslissingsmakers

WhatsApp is een handig hulpmiddel om in contact te komen met beslissers. Zodra hij het mobiele telefoonnummer heeft van een minister van Volksgezondheid of het hoofd van het respectievelijke nationale drugsagentschap, maakt hij een contactpersoon en stuurt hij een vriendelijk bericht. "Als de communicatie dan direct is, vertrouw ik er over het algemeen op dat er snel vooruitgang komt", zegt Vanneste.

Geert Vanneste werkt er hard aan om dit te realiseren. Er zijn momenten waarop andere afspraken dringend zijn en het moeilijk is om alle e-mails over Oxybutynine te beantwoorden. Hij werkt met een zeer strikt dagschemasysteem, wat hem helpt. “Dan is het bijvoorbeeld “Nigeria”-dag. Dat betekent dat, wat er ook gebeurt, ik de huidige status zal bekijken en een paar e-mails of WhatsApp-berichten naar Nigeria zal schrijven. "

"Het werk voelt goed."

Wat motiveert hem om dit inspannende werk te doen? “Het is het resultaat dat me het meest motiveert, en het feit dat ik er een goed gevoel bij heb”, zegt Vanneste. En hij geeft ook persoonlijke redenen: “Toen onze dochter kanker kreeg, bracht ik bloemen naar de dokter en de verpleegsters die haar behandelden. Het klinkt misschien gek, maar ik moest ze deze bloemen geven. Om ze te bedanken en voor mezelf. Het voelt goed. Ik wist dat ze blij zouden zijn en wat meer van deze dag zouden genieten. Het is misschien een manier om te zeggen dat we allemaal mensen zijn, op dezelfde rotsachtige weg."

Zijn harde werk wordt beloond, hij noemt bijvoorbeeld de eerste legaal vervaardigde capsules Oxybutynine in Oeganda en de eerste export van daaruit naar andere Afrikaanse landen. Enkele honderden patiënten in Oeganda, Malawi en Kenia profiteren momenteel van het werk van Vanneste. "In de toekomst, en hopelijk op termijn, enkele duizenden mensen in de negen Oost-Afrikaanse landen waar Child-Help momenteel actief is", hoopt Geert Vanneste. “Als we de middelen hadden, zouden het er in andere Afrikaanse landen ook rond de 100.000 zijn. Maar we hebben nog geen partners die de ouders kunnen opleiden. Uiteindelijk hangt het allemaal af van ons budget. Zodra we succesvol zijn in de negen landen, zullen we weten wat er daarna komt. "

Maar het echte hoogtepunt voor hem zou zijn dat niemand met spina bifida niet meer naar school of werk kan omdat er geen Oxybutynine beschikbaar is of de katheters te duur zijn. "We zullen vooruitgang blijven boeken in de richting van dit doel", zegt Geert Vanneste zelfverzekerd.

"Iedereen die we kunnen helpen, maakt een groot verschil."

Zijn volgende doel op korte termijn is om de kanalen die zijn ontstaan door de distributie van Oxybutynine te gebruiken voor andere dringend noodzakelijke medische voorzieningen, zoals shunts (een buis die de druk in het hoofd verlaagt) en katheters die worden gebruikt om urine af te voeren en voor het gebruik van oxybutynine. "We willen een stabiele aanvoer garanderen en het hele proces kosteneffectiever maken zodat we meer mensen kunnen bedienen", licht Vanneste het plan toe.

Op de lange termijn hoopt hij dat er steeds meer geld uit de Afrikaanse landen zelf komt – door hogere lokale belastingen en tijdelijk uit betalingen van rijke landen. “Op deze manier kunnen we onze missie voortzetten en het aantal mensen dat onze hulp krijgt en dus eerlijke kansen in het leven vergroten. We hebben allemaal maar één leven, het is de enige kans die we hebben. Iedereen die we kunnen helpen, maakt een groot verschil."

BE56 7380 1971 7088

#GeefLeven